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Pleins feux sur : le chemin de fer clandestin et la forêt nationale de Shawnee


Le chemin de fer clandestin est un réseau de routes clandestines utilisées par ceux qui voulaient trouver refuge et trouver la liberté, qui s’étendait du sud au nord des États-Unis, jusqu’au Canada. Au cours du 19e siècle, de nombreux esclaves afro-américains du Sud tentaient de trouver refuge dans le sud de l’Illinois, le long du fleuve Ohio. Les routes du « chemin » longeaient les villes, donc plus la population était dense, plus les chances de se faire prendre étaient nombreuses. Nombre de récits concernant le chemin de fer clandestin évoquent les caractéristiques topographiques particulières de la forêt nationale de Shawnee, comme des abris rocheux et un relief escarpé aux coins et recoins tels que Ox-Lot, Sand Cave, Crow Knob, Brasher Cave et Fat Man’s Squeeze (ou Fat Man’s Misery). On dit que les Afro-Américains s’y sont faufilés pour trouver la liberté.

S’y rendre

La forêt nationale de Shawnee, dans le sud de l’Illinois, est délimitée à l’est par le fleuve Ohio et à l’ouest par le Mississippi, à l’extrême sud de l’État. Pour trouver la forêt nationale de Shawnee, vous n’avez qu’à consulter la carte des loisirs, mais vous devrez peut-être vous adresser à un membre du personnel pour trouver le chemin de fer clandestin.

Y séjourner

La forêt nationale de Shawnee offre la possibilité de camper selon le principe du premier arrivé, premier servi.

Bien se préparer

Près de la ville de Glendale se trouve la région de Miller Grove, qui a abrité une communauté d’esclaves affranchis fondée au cours des années ayant précédé la guerre de Sécession. La communauté ne consiste plus maintenant qu’en un site archéologique, mais au tournant du siècle, plus d’une centaine de fermiers et leurs familles y ont trouvé refuge. Les personnes qui vivaient à Miller Grove ont vraisemblablement aidé les fugitifs à s’évader par le chemin de fer clandestin. Tout près de Miller Grove, on trouve Crow Knob, un promontoire de grès supposément utilisé pour faire le guet et Sand Cave, qui aurait servi de cachette.  

Faites un arrêt au Lincoln Memorial, près de Jonesboro, théâtre du troisième débat d’une série de sept entre Abraham Lincoln et Fredrick Douglas. C’est à cet endroit que Lincoln s’est prononcé contre l’esclavagisme, alors qu’il était candidat au sénat.

À essayer

De multiples sentiers de randonnée traversent la forêt de Shawnee. Traversez les prés regorgeant de mûres en juin, ou de noix de pacane en octobre, des fruits sauvages dont se sont probablement nourris les fugitifs en cours de route. Prenez le temps d’écouter la nature. Vous n’entendrez probablement que le souffle du vent dans les feuilles ou le bruit produit par une biche surprise. Imaginez ceux qui ont foulé ce chemin avant vous. S’ils prenaient une pause, c’était pour être à l’affût du jappement des chiens ou des bruits de sabots. Imaginez que c’est la première fois que vous goûtez à la liberté.

Prenez un moment pour réfléchir à l’histoire de la région au cœur de la Garden of the Gods Recreation Area, qui offre des formations rocheuses en grès et des vues panoramiques, ou de la Bell Smith Springs Recreation Area, l’une des plus belles régions de Shawnee. Maintenant libre, chacun devait faire des choix pour la première fois, comme choisir ses vêtements ou sa nourriture. Des choix plus complexes se présentaient ensuite, comme la personne avec laquelle faire sa vie, l’endroit où habiter ou la meilleure façon de soutenir sa famille.

Faire attention

La forêt de Shawnee est située à l’embranchement de cinq zones géographiques et à la frontière sud de la région qui, durant la grande époque glacière, était englacée, d’où les caractéristiques géologiques uniques du site, de même que la diversité de la flore et de la faune, concentrées dans l’un des plus riches écotones (ou zone de transition écologique) du pays. Découvrez pleinement ces paysages et cette vie sauvage en passant par la portion de la route secondaire du fleuve Ohio, qui se trouve en Illinois.

Prêt à partir

Pour planifier votre escapade, visitez le site Web de la forêt nationale de Shawnee. De nombreux vestiges de ces routes et de ces endroits ne sont pas indiqués ni balisés. Vous pourriez donc avoir besoin d’aide pour les repérer. Communiquez avec le bureau de la Forêt nationale de Shawnee ou encore, passez au poste de garde forestier Vienna, près de la ville du même nom.  

By Mary McCorvie

Services des forêts des États-Unis (US Forest Service)



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