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Wyoming, Idaho, Montana, Utah, Californie, Kentucky, Dakota du Nord

Voyage sur les terres du bison d’Amérique du Nord

Par : Jenny Willden

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    Wyoming
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    Dakota du Nord

Le bison, qui peuplait jadis les grandes plaines herbeuses d’Amérique, est depuis toujours un symbole de liberté et un emblème de l’Ouest sauvage.

Si les paysages des États-Unis ont évolué et sont aujourd’hui marqués par l’époque moderne, l’attachement pour ce mammifère majestueux n’a pas faibli. En mai 2016, le président américain Barack Obama a promulgué la National Bison Legacy Act, une loi qui fait officiellement du bison le mammifère national des États-Unis. Grâce au travail des défenseurs de l’environnement, du National Park Service et des propriétaires fonciers privés, la population des bisons est en augmentation dans tout le pays, étant passée d’à peine 1 000 bêtes en 1890 à plus de 500 000 aujourd’hui.

Le bison en quelques mots

Il est ici question du bison d’Amérique du Nord, le plus grand mammifère du continent : il peut mesurer jusqu'à deux mètres et peser plus de 900 kilos. Les bisons sont des herbivores et sont recouverts d’une épaisse fourrure marron à noire, qui les protège des hivers froids et enneigés. Ils s’accouplent en été, et les femelles donnent naissance au printemps à un petit au pelage roux.

 

Bison are the continent's largest mammal, and can grow to 2 meters tall and weigh up to 907 kilograms.

bison are the continent's largest mammal, and can grow to 2 meters tall and weigh up to 907 kilograms.
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Bison ou buffalo ?

Le nom scientifique anglais de ce mammifère est bison, mais il est également appelé buffalo. Quel terme doit-on privilégier ? Techniquement, le mot « buffalo » fait en fait référence aux buffles d’Afrique et d’Asie, un autre genre de bovidés. Seul le bison d’Europe appartient au même genre que le bison d’Amérique du Nord. Ceci étant dit, le terme buffalo est tellement rentré dans le langage courant que vous le rencontrerez souvent.

Bison is the scientific term for this mammal, but they're also called buffalo.

Bison is the scientific term for this mammal, but they're also called buffalo.
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Un symbole américain

Pour les Américains, le bison représente depuis toujours un emblème de l’histoire territoriale des États-Unis. Il orne le sceau du Département de l’Intérieur, le logo en forme de tête de flèche du National Park Service et, à une époque, il était même présent sur la pièce de cinq cents américaine en nickel. Il est également mentionné dans l’hymne officieux de l’Ouest, « Home On the Range », dès le premier vers « Oh, give me a home where the buffalo roam ». Enfin, le terme buffalo apparaît dans le nom de nombreuses villes et équipes sportives du pays.

To people in the U.S., bison have long been an emblem representing the country's frontier roots.

To people in the U.S., bison have long been an emblem representing the country's frontier roots.
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Où observer des bisons

Les bisons sont désormais présents sur l’ensemble du territoire ou presque, mais le meilleur endroit où observer des hardes sauvages est le Yellowstone National Park. Si la plupart des bisons ont été croisés avec d’autres bovidés d’élevage, les animaux du Yellowstone sont de pure race.

Yellowstone est le seul endroit où les bisons sont présents sans interruption depuis l’ère préhistorique. Le troupeau du parc compte désormais près de 5 000 têtes, ce qui en fait la harde de bisons sauvages la plus importante.

Plusieurs espaces protégés à travers le pays abritent également des bisons : Antelope Island State Park à Great Salt Lake, près de Salt Lake City, dans l’Utah ; National Bison Range à Moiese, dans le Montana ; Catalina Island, près de Los Angeles en Californie ; Land Between the Lakes Elk and Bison Prairie à Golden Pond, dans le Kentucky ; Theodore Roosevelt National Park à Medora, dans le Dakota du Nord ; et Golden Gate Park à San Francisco, en Californie.

Bison are now found in nearly every U.S. state, but the best place to see wild herds is Yellowstone National Park.

Bison are now found in nearly every U.S. state, but the best place to see wild herds is Yellowstone National Park.
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Des animaux qui s’observent à distance

Alors qu’à première vue, ces imposants mammifères semblent calmes et passifs, ils font partie des animaux sauvages les plus dangereux à approcher. Le National Park Service indique que les bisons sont capables de courir trois fois plus vite que les humains, et qu’ils sont connus pour charger, pousser violemment et encorner les humains lorsqu'ils se sentent menacés. Les visiteurs des parcs nationaux sont priés de rester à une vingtaine de mètres des bisons en raison de leur comportement imprévisible. Vous ne devez en aucun cas vous en approcher ou les toucher.

National park visitors are required to stay 23 meters away from bison, as their behavior can be unpredictable; you should never approach or touch one.

National park visitors are required to stay 23 meters away from bison, as their behavior can be unpredictable; you should never approach or touch one.
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Les bisons et les Amérindiens

Bien avant l’arrivée des premiers colons sur le continent américain, les Amérindiens chassaient le bison. L’animal était essentiel à la culture et la survie des tribus indiennes. Elles utilisaient chaque partie de l’animal, pour se nourrir, se vêtir, s’abriter et fabriquer des outils.

Aujourd’hui, la National Wildlife Federation mène le combat en faveur de la réintroduction du bison sauvage sur les terres tribales. Par le biais de partenariats avec les chefs des tribus, la NWF œuvre à rétablir le lien culturel qui unissait jadis le bison et les tribus amérindiennes, en créant notamment des espaces où les hardes peuvent paître en toute liberté dans leur habitat naturel historique.

Quel que soit le territoire que vous explorez aux États-Unis, ne manquez pour rien au monde l’occasion d’aller à la rencontre de ce symbole vivant de l’histoire de l’Ouest sauvage.

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